Conversación con Stanley B. McDonald —Fundador de Princess Cruises

(2005)

P: ¿Cómo se le ocurrió la idea de comenzar una línea de cruceros?

Durante la planificación de la Feria Mundial de 1962 en Seattle, determinamos que no había suficientes habitaciones de hotel para las personas que venían a la feria. Así que decidimos traer varios barcos para que funcionaran como hotel mientras las personas asistían a la feria. Compramos un barco y lo llevamos a la costa oeste desde el Caribe, y navegó desde San Francisco a Victoria B.C., luego a la Feria Mundial de Seattle para un crucero de 10 días. Durante los cuatro días del crucero, el barco se utilizó como hotel mientras nuestra gente a bordo visitaba la feria. Este fue un éxito arrollador y continuó operando durante toda la feria.

A partir de eso nació la idea de un crucero. Noté que a la gente le encantaba viajar en crucero. Y recuerde, el servicio de jet acababa de comenzar. Antes, los cruceros eran simplemente transporte, ahora iban a ser algo para unas vacaciones. Y entonces buscamos y creamos un barco que pudiéramos operar como un crucero: la Princess Patricia. Me gustó el nombre, y de ahí viene el nombre Princess. Resultó ser un gran éxito: lo operamos en Seattle y Los Ángeles, y teníamos una oficina en San Francisco. Eso fue en 1965, el año en que navegamos el primer barco Princess a México.

A partir de ahí comenzamos a buscar algo más acorde con lo que la gente quería aquí en la costa oeste. Y creamos Princess Italia, un nuevo crucero construido en Italia. El constructor se declaró en quiebra, por lo que negocié con el banco que tenía el barco para terminarlo. Lo tomamos en concesión a largo plazo y lo trajimos a los Estados Unidos, donde fue un éxito desde el principio.

P: ¿Por qué el nombre Princess Cruises? ¿De dónde vino?

Princess Cruises vino del nombre del primer barco que contratamos en Canadá, Princess Patricia, propiedad del Canadian Pacific Railroad. Me gustó mucho y obtuve permiso para usar el nombre de Princess. Teníamos que tener algo que gustara bastante, que tuviera calidad, y esto es lo que determinamos que lograríamos usando el nombre de Princess.

P: ¿Cuándo fue el primer crucero y dónde fue?

La fecha del primer crucero fue en noviembre de 1965. Fue el primer crucero Princess a México.

P: ¿Cuál fue su logotipo original y cómo se creó el logotipo actual?

Originalmente, porque íbamos a México, teníamos un personaje pintado en la chimenea. Pero estaba un poco demasiado centrado en México si íbamos a más lugares como Alaska y el Canal de Panamá. Entonces, a un artista se le ocurrió este concepto e hizo la cabeza de la princesa que ahora conocemos, los colores y todo. Vi varios diseños diferentes y dije “este es”, y ha sido así desde entonces. El viejo logotipo se usó durante dos años y el seawitch entró en el tercer año. El logotipo actual ha sido muy telegráfico para las personas; lo reconocen de inmediato y ha recibido mucha publicidad. Creo que pagamos 50.000 USD para que el diseñador lo hiciera y yo diría que vale millones de dólares.

P: Algunas personas se refieren a usted como el padre de los cruceros. ¿Cómo le hace sentir eso?

Siento que fuimos los padres del negocio moderno de cruceros en el mundo; esa es mi opinión. Estábamos por encima de los demás y lo vimos como un legado estadounidense. Estoy muy orgulloso de estar a la vanguardia y diría que somos uno de los líderes, si no el líder, de los cruceros. Ciertamente estábamos orgullosos de los barcos. Otros solo tenían algunos cruceros en el Caribe, que salían de Miami y eran barcos viejos que fueron barcos de transporte. Dijimos “Oye, esto son cruceros, algo completamente diferente”. Lo más difícil fue hacer que la gente entendiera de qué se trataba un crucero. Hoy es conocimiento común.

P: ¿Qué piensa de los cruceros de hoy en día comparados con aquellos cuando comenzó Princess?

Estoy muy orgulloso del hecho de que ahora los cruceros son el destino del huésped. Quieren ir a ver países y puertos extranjeros, pero el barco realmente se convierte en el destino. Es completamente diferente a los días en que el crucero era el transporte. Me hace sentir orgulloso; estos barcos con 3000 huéspedes son tremendos y maravillosos. La calidad de los barcos ha aumentado tanto que el público en general los acepta y los disfruta.

Princess Italia fue el primer barco moderno construido solo para cruceros, probablemente uno de los primeros, si no el primero. Era un barco moderno y elegante que transportaba a unas 460 personas, con muchas amenidades y entretenimiento nuevos.

A mi hija se le ocurrió la idea de tener un gimnasio a bordo. Ahora todos los barcos tienen uno.

P: ¿Cuáles son algunos de sus primeros recuerdos sobre esta nueva experiencia de vacaciones que ha creado?

Recuerdo que una de las cosas más importantes era que la gente quería apostar mientras estaba a bordo. Así que pusimos algunas máquinas tragamonedas. La primera vez que las pusimos al barco, salíamos de Florida camino a Los Ángeles. La primera noche todo el mundo estaba jugando, y pensé: “Esto es un gran éxito”. La segunda y la tercera noche, lo mismo, descubrí que habían ensamblado las máquinas mal y que todas pagaban una cantidad enorme. De hecho, tuve que pagar miles de dólares para pagarles a las personas que usaban las máquinas. ¡Así que esa fue nuestra introducción al juego!

P: ¿Hubo otros incidentes divertidos cuando comenzó a navegar?

En nuestra temporada inaugural con Princess Patricia, fuimos y regresamos de Acapulco. Princess Patricia no tenía lavandería a bordo porque no era un barco lo suficientemente grande. Así que les dijimos a los huéspedes que podían lavar ropa en Acapulco. Llegamos a Acapulco y se envió toda la ropa para que se lavara e íbamos a navegar a la mañana siguiente. Pero la ropa volvió como si fuera toda del mismo dueño: “Princess Patricia”, con ropa de cientos de personas, toda mezclada. Así que tuvimos que colocar mesas en el vestíbulo y sacar la ropa limpia para que la gente pudiera bajar e identificar su ropa.

P: ¿Qué hay de las excursiones en tierra?

Lo principal que hicimos primero fue reconocer que la gente quería ver el puerto y la gente en tierra. Tuvimos que planear eso a través de excursiones en tierra que fueran interesantes. Así que hicimos eso y estábamos muy orgullosos de nuestros tours. De hecho, Princess Tours comenzó debido a esto y hoy es una gran compañía.

P: ¿Quiénes fueron sus primeros competidores y cómo fue?

El único competidor que teníamos al principio fue Matson Line. Tenían barcos que iban y venían de Hawái. Eran buenos barcos y viajaban bajo la bandera estadounidense para que pudieran operar en cualquier puerto de los EE. UU. Tuvieron mucho éxito en ese tiempo, pero los costos aumentaban y comenzaron a tener problemas.

También había algunos barcos que se dirigían a, por ejemplo, Australia o Londres, y que llegaban a Los Ángeles. Tuvimos que competir con ellos, pero básicamente no tuvimos competidores verdaderos hasta que entró Sitmar Cruises. Sitmar era un operador de la costa oeste con buenos barcos. Todavía existían cuando me retiré.

P: ¿Cómo surgió “The Love Boat”?

“The Love Boat” es una historia interesante. Retrocediendo en el tiempo, fue una decisión muy difícil de tomar.

Antes de “The Love Boat” teníamos varias compañías de cine que vez en cuando usaban nuestro barco. ¿Recuerda a Columbo? Tuvimos varios como ese. Estuvo bien, pero usaron las cabinas de los huéspedes, lo que fue malo porque estábamos completamente vendidos. Nos dio visibilidad, pero fueron un poco molestos desde el punto de vista de los huéspedes, que podían estar irritados porque estaban en la cubierta. No resultó ser un problema demasiado grande, pero fue costoso.

Pero durante este tiempo una de nuestras directoras de cruceros estaba escribiendo un libro. Y ella le dio el nombre de “The Love Boats”. Nos fue presentado como una película, a bordo de Island Princess. Pero requirió un reparto y tripulación de 106 personas, creo, que tuvimos que pagar nosotros. Debatimos esto bastante porque fue un gran compromiso para nosotros y ciertamente para el estudio. Posteriormente fue en Spelling que decidieron hacer un show de televisión.

P: ¿Es verdad que Princess casi dijo “no” a la oportunidad de The Love Boat?

Nunca olvidaré el momento en que un ejecutivo vino a decirme: “Me deshice de esta persona que quería hacer un trato con nosotros para poner un show de televisión a bordo del barco”. Me contó un poco sobre lo que era, y esa noche salí de la oficina y volví a la mañana siguiente y dije: “Oye, he estado pensando en esto un poco más, démosle prioridad”. Fue un gran compromiso para la pequeña compañía que éramos. Y llevar a este equipo de 100 miembros fue costoso. Resultó que fue “The Love Boat” lo que casi dejamos ir, pero fue un éxito increíble. Y el show hizo que la industria de los cruceros avanzara mucho, años y años con ese programa.

P: ¿Cómo surgió la compra de P&O?

Cuando fuimos adquiridos por P&O tuve la sensación de que había una oportunidad para crecer. Tenían la capacidad de construir los nuevos barcos que eran necesarios para apoyar el crecimiento de los cruceros en los EE. UU. y estaban dispuestos a hacerlo. Según el acuerdo, me quedaría y administraría la compañía y sería presidente de P&O North America durante cinco años. Disfruté muchísimo trabajar con ellos para desarrollar la compañía y que fuera atractiva para las personas en los EE. UU. Y eso fue exactamente lo que sucedió: lo hicimos como los estadounidenses querían y funcionó.

P: ¿No acuñó una frase que se ha usado durante mucho tiempo para vender la experiencia de México?

Según recuerdo, la llamada “Riviera Mexicana” fue acuñada por nuestra gente. Ahora todos la llaman la Riviera Mexicana. Creo que realmente habló de la calidad y la belleza de lo que la gente vería en esas costas. Todos conocemos la Riviera Francesa: la Riviera Mexicana era algo que teníamos en el hemisferio occidental.

P: Explique cómo fue crear puertos de escala en los primeros días.

Cuando comenzamos a navegar a México no se sabía qué iba a pasar. El único puerto al que ningún barco había ido nunca era Puerto Vallarta, un hermoso lugar. Viajé allí desde la ciudad de México y tardé más de un día en un avión. Debido a que el avión tuvo que detenerse en una pequeña ciudad, luego en otra, y que cambiamos aviones, fue increíble. Y aquí estaba esta pintoresca y pequeña ciudad con personas lavando en el arroyo y demás cosas. Bueno, ¡este iba a ser un puerto de escala interesante!

Pero no teníamos muelle allí, así que decidimos echar el ancla. Pero ni siquiera teníamos un muelle pequeño para bajar a la gente de la plataforma de lanzamiento. Entonces hablamos con la comunidad local y dijeron que construirían un muelle: íbamos a pagarlo, pero ellos querían ayudar. Comenzamos a construir el muelle, y luego hubo una tormenta que se llevó todo lo que se había construido hasta ese momento. Para el primer crucero —recuerde que ningún barco había estado allí— tuvimos que conseguir algo para bajar a la gente, porque no podíamos acercarnos lo suficiente a la costa. Entonces consiguieron una barcaza y la hundieron en la playa, para que la gente pudiera bajarse, subir y cruzar la barcaza y volver a la arena de la playa. Bueno, eso resolvió nuestro problema y salvó nuestro primer crucero a Puerto Vallarta. Toda la ciudad salió y terminó el muelle que todavía está allí hoy.

P: ¿Cuál hubiera sido su reacción si alguien le hubiera dicho hace 40 años cómo sería Princess hoy?

No me hubiera sorprendido en absoluto. Creo que lo vi desde ese momento. Sabía que podíamos usar muchos barcos. El tiempo que llevaría construir los barcos y establecer los itinerarios iba a tomar tiempo, lo sabíamos. Pero venían muy rápido, barcos de 600, 800, 900, luego 1200, 2500, y ahora tenemos de 3000 huéspedes. Pudimos ver que la gente quería ir en crucero, sabía que la demanda estaría allí y que se podía poner en los barcos todo lo que las personas quisieran para tener unas buenas vacaciones.

P: ¿Cuáles son sus sentimientos cuando ve los barcos hoy?

Me siento muy orgulloso al ver llegar esos barcos. Cada uno de ellos costó mucho sudor y lágrimas. Siempre estuve muy contento y muy orgulloso de la gente que trabajaba en Princess. Creo que cada uno de ellos hizo un trabajo maravilloso.

P: ¿Echa de menos el negocio de los cruceros? ¿Aún va de crucero en las vacaciones?

Claro, echo todo de menos. Disfruté de cada minuto, y el mundo de los cruceros ha sido bueno con nosotros. Todavía navegamos un par de veces al año. En cuanto a las vacaciones, creo que son las vacaciones más maravillosas que hay.

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